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Solar Orbiter prend les images les plus proches du Soleil et capture ses `` feux de joie ''

Solar Orbiter prend les images les plus proches du Soleil et capture ses `` feux de joie ''

Les premières images de Solar Orbiter, la nouvelle mission de l'Agence spatiale européenne pour observer le Soleil, ont révélé la présence de multitudes de mini-éruptions solaires près de sa surface. Le vaisseau spatial a également fourni la première carte magnétique autonome de notre étoile obtenue à partir de l'espace.

Après son lancement le 10 février, la mission Solar Orbiter de l'Agence spatiale européenne (ESA), en collaboration avec la NASA, a commencé à envoyer ses images spectaculaires du Soleil, la plus proche capturée jusqu'à présent de notre étoile.

«Ce ne sont que les premières images et nous pouvons déjà voir de nouveaux phénomènes intéressants», déclare Daniel Müller, scientifique pour le projet Solar Orbiter de l'ESA. "Nous ne nous attendions pas à d'aussi bons résultats dès le départ, et nous avons également pu voir comment les dix instruments scientifiques se complètent, offrant une image complète du Soleil et de son environnement."

Solar Orbiter comprend six instruments de télédétection (télescopes), qui observeront le Soleil et ses environs, et quatre instrumentsin situ pour étudier l'environnement autour du navire. En comparant les données des deux classes d'instruments, vous obtiendrez des informations sur la manière dont le vent solaire est généré, la pluie de particules chargées du Soleil qui affecte l'ensemble du système solaire.

Mais ce qui rend Solar Orbiter unique, c'est que, jusqu'à présent, aucune autre mission n'a été en mesure de prendre des photos d'aussi près de la surface solaire.

L'un des résultats est les `` feux de joie '' qui apparaissent sur les photographies capturées par la caméra d'imagerie ultraviolette extrême (EUI) au cours du premier périhélie de Solar Orbiter, le point de son orbite elliptique le plus proche du Soleil. Le vaisseau spatial n'était qu'à 77 millions de kilomètres du Soleil, soit environ la moitié de la distance entre la Terre et notre étoile.

"Ces feux de joie sont comme des parents mineurs des éruptions solaires observées depuis la Terre, mais des millions à des milliards de fois plus petits", explique David Berghmans, de l'Observatoire royal de Belgique (ROB) et chercheur principal de l'instrument EUI, qui prend des images haute résolution des couches inférieures de l'atmosphère solaire, ou corona. "À première vue, le Soleil peut sembler immobile, mais quand on le regarde en détail, on peut voir ces petites fusées éclairantes partout."

Le réchauffement mystérieux de la couronne

Les chercheurs ne savent toujours pas s'il s'agit de minuscules versions de grosses fusées éclairantes ou si elles sont dues à des mécanismes différents. En tout cas, il existe déjà des théories selon lesquelles ces "petites" éruptions pourraient contribuer à l'un des phénomènes les plus énigmatiques sur le Soleil: l'échauffement de la couronne.

«Chacun de ces feux de joie est insignifiant en soi, mais si l'on ajoute leur effet sur toute la surface, ils pourraient contribuer de manière significative à l'échauffement de la couronne solaire», explique Frédéric Auchère, de l'Institut français d'astrophysique spatiale (IAS) et Co-investigateur principal de l'EUI.

La couronne solaire est la couche la plus externe de l'atmosphère du Soleil, s'étendant sur des millions de kilomètres dans l'espace. Sa température dépasse un million de degrés Celsius, plusieurs ordres de grandeur plus chaude que la surface du Soleil, qui est "juste" à 5500 ° C. Après des décennies d'études, les mécanismes physiques qui chauffent la couronne ne sont toujours pas entièrement compris, mais leur identification est considérée comme le «Saint Graal» de la physique solaire.

"De toute évidence, il est trop tôt pour le savoir, mais nous sommes convaincus qu'en reliant ces observations aux mesures des autres instruments qui étudient le vent solaire passant devant l'engin spatial, nous pouvons résoudre certains de ces mystères", déclare Yannis Zouganelis, Chercheur associé pour le projet Solar Orbiter de l'ESA.

Pour sa part, la caméra d'imagerie polarimétrique et héliosismique (PHI) est un autre instrument avancé à bord de Solar Orbiter. Il effectue des mesures haute résolution des lignes de champ magnétique sur la surface solaire. Il est conçu pour surveiller les régions actives du Soleil, des zones avec des champs magnétiques particulièrement puissants qui pourraient provoquer des éruptions.

Lors de ces éruptions, le Soleil libère des éclats de particules énergétiques qui renforcent le vent solaire que l'étoile libère constamment dans l'espace. Lorsque ces particules interagissent avec la magnétosphère terrestre, elles peuvent provoquer des orages magnétiques capables de perturber les réseaux de télécommunications et les infrastructures électriques au sol.

«En ce moment, nous sommes dans une partie du cycle solaire de onze ans dans lequel le soleil est très calme», précise Sami Solanki, directeur de l'Institut Max Planck pour la recherche sur le système solaire à Göttingen (Allemagne) et chercheur principal au PHI. «Mais puisque le Solar Orbiter est à un angle différent du Soleil par rapport à celui de la Terre, nous pourrions voir une région active non observable depuis notre planète. C'est quelque chose de totalement nouveau; Jusqu'à présent, nous n'avons jamais pu mesurer le champ magnétique de l'autre côté du Soleil ».

Les magnétogrammes, qui montrent comment l'intensité du champ magnétique varie à travers la surface solaire, pourraient alors être comparés aux mesures des instruments.in situ. Pour l'instant, le navire a déjà fournile sien première carte magnétique du Soleil, qui est aussi la première obtenue de manière autonome, c'est-à-dire depuis l'espace et sans intervention humaine.

"L'instrument PHI mesure le champ magnétique à la surface, tandis qu'avec EUI, nous voyons des structures dans la couronne solaire, mais nous essayons également de déduire les lignes de champ magnétique qui s'étendent jusqu'au milieu interplanétaire, où se trouve l'orbiteur solaire", précise José Carlos del Toro Iniesta, de l'Institut andalou d'astrophysique et co-chercheur principal de PHI.

"L'image obtenue avec le télescope haute résolution fournit le premier magnétogramme autonome réalisé dans l'espace", souligne le chercheur.

Capturer le vent solaire

De plus, les quatre instrumentsin situ Les Solar Orbiter ont commencé à caractériser les lignes de champ magnétique et le vent solaire passant devant l'engin spatial.

Christopher Owen du Mullard Space Science Laboratory de l'University College de Londres et chercheur principal de l'analyseur de vent solairein situ (SWA), ajoute: «Avec ces informations, nous pouvons calculer d'où sur le Soleil cette partie particulière du vent solaire a été émise, puis utiliser l'ensemble d'instruments de la mission pour révéler et comprendre les processus physiques qui opèrent dans les différentes régions du monde. Soleil et qui donnent lieu à la formation du vent solaire ».

«Nous sommes très enthousiastes à propos de ces premières images, mais ce ne sont que le début», ajoute Müller. «Solar Orbiter a entamé un long voyage à travers le système solaire interne, et dans moins de deux ans, il se rapprochera beaucoup plus du Soleil. Au final, il approchera de seulement 42 millions de kilomètres, soit près du quart de la distance du De la Terre au Soleil ».

Solar Orbiter est une mission spatiale fruit de la collaboration internationale entre l'ESA et la NASA. Douze États membres de l'ESA (Allemagne, Autriche, Belgique, Espagne, France, Italie, Norvège, Pologne, Royaume-Uni, République tchèque, Suède et Suisse), ainsi que la NASA, ont contribué à la charge utile scientifique. Le satellite a été construit par le maître d'œuvre, Airbus Defence and Space, au Royaume-Uni.

Les chercheurs espagnols jouent un rôle de premier plan dans deux des dix instruments à bord du navire: le détecteur de particules énergétiques (EPD), dirigé par l'Université d'Alcalá et l'Université de Kiel (Allemagne); et le magnétographe PHI dirigé par l'IAA et l'Institut Max Planck pour la recherche sur le système solaire (Göttingen, Allemagne).

La source:ESA / CSIC / INTA


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